Brown v. Junta de Educación (1954), Haciendo Ilegal la Segregación

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Por Ronda Racha Penrice

Las dramáticas batallas por los derechos civiles y la segregación que marcaron el tono durante gran parte de la década de 1960 no ocurrieron por sí solas. Varios eventos precedieron a esas batallas, quizás ninguno más importante que la decisión de la Corte Suprema de 1954 en el caso Brown v. Board of Education. Esa decisión revocó el edicto Plessy v. Ferguson de 1896, que sentó el precedente para la segregación legalizada.

Precedente de segregación antes de Brown v. Junta de Educación

Antes de la década de 1950, la mayoría de los casos judiciales que cuestionaban la escolarización segregada se referían a la educación superior. El decano de la Escuela de Derecho de Howard Charles Hamilton Houston, el primer editor afroamericano del Harvard Law Review, diseñó la brillante estrategia para desafiar el mandato “separado pero igualitario” de Jim Crow en la educación de postgrado en la década de 1930, cuando dirigió el Fondo de Defensa Legal de la NAACP. En consecuencia, el equipo jurídico de la NAACP, que había juzgado muchos de los casos clave de segregación desde 1935, cobró impulso con estas decisiones históricas de 1950:

  • Sweatt contra Painter: Negó la admisión a la Facultad de Derecho de la Universidad de Texas en 1946, a pesar de cumplir con todos los requisitos excepto el de raza, Heman Marion Sweatt emprendió acciones legales para obligar a la escuela a aceptarlo. Debido a que una escuela de leyes que admitía negros abrió sus puertas en 1947 mientras su caso aún estaba siendo juzgado, los tribunales de Texas confirmaron la negativa de la Universidad de Texas a admitir a Sweatt. La Corte Suprema revocó la decisión de las cortes de Texas citando que la Universidad de Texas tenía sustancialmente más profesores y estudiantes, además de una biblioteca de leyes más grande que la escuela de leyes para negros, marcando la primera vez que la Corte tomó en cuenta asuntos de calidad sustantiva y no sólo la existencia de una escuela separada.
  • McLaurin contra los Regentes del Estado de Oklahoma: Aunque admitido en la Universidad de Oklahoma, el estudiante de doctorado George W. McLaurin fue obligado a sentarse en una fila designada en la clase, en una mesa separada para el almuerzo y en un escritorio especial en la biblioteca. Las cortes de Oklahoma rechazaron la apelación de McLaurin para eliminar estas restricciones separadas. La Corte Suprema revocó la decisión de la corte inferior, fallando que el tratamiento de Oklahoma a McLaurin violó la Decimocuarta Enmienda, la cual previene cualquier tratamiento separado basado en la raza.

En esencia, estas decisiones socavaron el fundamento de la decisión de 1896 de la Corte Suprema en el caso Plessy v. Ferguson: que las instalaciones separadas eran iguales. En junio de 1950, el abogado principal de la NAACP, Thurgood Marshall, que más tarde se convirtió en el primer juez negro del Tribunal Supremo, convocó a la junta directiva de la NAACP y a algunos de los mejores abogados del país para discutir la siguiente fase del ataque. Decidieron que la NAACP, que ya había iniciado algunas demandas, emprendería un completo asalto legal contra la segregación escolar.

Brown v. Junta de Educación y la estrategia legal detrás del veredicto

Queriendo formar una muestra representativa de la nación como un todo, la Corte Suprema consolidó cinco casos para formar el más popularmente conocido Brown v. Board of Education.

Para derrocar a Plessy, Thurgood Marshall y su equipo sabían que tenían que demostrar que la segregación en sí misma perjudicaba a los niños negros. Para ello, confió en la investigación del Dr. Kenneth Clark y su esposa Mamie Phipps Clark, la primera y segunda afroamericana en recibir doctorados en psicología de la Universidad de Columbia. Para averiguar cómo se veían los niños negros, los Clarks colocaron las muñecas blancas y negras delante de los niños negros y les pidieron que identificaran las muñecas “bonitas” y “malas” y que eligieran la más parecida a ellas. La mayoría de los niños identificaron la muñeca blanca como bonita y la muñeca negra como mala, incluso cuando se identificaron con la muñeca negra.

Basándose en estos hallazgos, los Clarks concluyeron que los niños negros tenían imágenes negativas de sí mismos. Pocos esperaban la decisión unánime que finalmente se dictó el 17 de mayo de 1954. “En el campo de la educación pública, la doctrina de’separados pero iguales’ no tiene cabida”, dictaminó la Corte Suprema. “Las instalaciones educativas separadas son intrínsecamente desiguales.” Un año después, el 31 de mayo de 1955, el caso conocido como Brown II, el Tribunal estableció pautas para desagregar toda la educación pública en los Estados Unidos.

Cuando comenzó la implementación del fallo Brown, la nación descubrió que restaurar la igualdad y aplicar su principio eran dos batallas diferentes. Aunque muchos blancos no apoyaron completamente la decisión de la Corte Suprema, la acataron. Otros simplemente se negaron. En algunas partes del Sur, la resistencia alcanzó cotas dramáticas.

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