Cambios en los sistemas del cuerpo relacionados con la edad

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Por Maggie Norris, Donna Rae Siegfried

La esperanza de vida más allá de los años reproductivos depende en gran medida de los genes. Los desarrollos de la senescencia (envejecer) son graduales y difusos. Las partes del cuerpo ya no funcionan tan bien como antes, y siguen empeorando. Para algunas personas, esta es una breve etapa de la vida después de una larga y saludable mediana edad. Otros no tienen tanta suerte.

En particular, el sistema inmunológico no funciona tan bien como antes, y las células malformadas que se habrían eliminado inmediatamente a los 35 años pueden evadir la vigilancia inmunológica y volverse cancerosas.

Los cambios relacionados con la edad en las arterias grandes, así como el daño acumulativo en los vasos más pequeños, pueden causar problemas con la presión arterial.

La inactividad y el consumo excesivo crónico de calorías tienen sus peores efectos ahora, en todos los sistemas principales.

Aún así, el cerebro continúa desarrollándose. Las investigaciones han demostrado repetidamente que, en las condiciones adecuadas, el cerebro sigue produciendo nuevas células y estableciendo nuevas conexiones entre las neuronas de adultos de hasta 100 años de edad.

La tabla enumera algunos de los cambios comunes relacionados con la edad en los sistemas del cuerpo.

Cambios en los sistemas del cuerpo relacionados con la edad e implicaciones sanitarias asociadas

Sistema corporalCambioImplicacionesSistema cardiovascularEl corazón aumenta de tamaño.hay un mayor riesgo de trombosis (coagulación) y ataque cardíaco.la grasa se deposita en y alrededor del músculo cardíaco.las venas varicosas se desarrollan.las válvulas cardíacas se engrosan y se endurecen.hay un aumento de la presión sanguínea.el descanso y la frecuencia cardíaca máxima disminuyen.la capacidad de bombeo disminuye.las arterias disminuyen en diámetro y pierden elasticidad. Hay un mayor riesgo de hernia hiatal, acidez estomacal, úlceras pépticas, estreñimiento, hemorroides y cálculos biliares, peristalsis lenta, las tasas de cáncer de colon y de páncreas aumentan en los ancianos, se forman bolsas en los intestinos (en una afección conocida como diverticulosis) y el hígado necesita más tiempo para metabolizar el alcohol y las drogas. Sistema endocrinoLas glándulas se encogen con la edad, disminuyendo la liberación de hormonas. numerosos mecanismos homeostáticos son interrumpidos. Sistema linfáticoLa glándula timo se encoge con la edad. Aumenta el riesgo de cáncer. El número y la eficacia de los linfocitos T disminuyen con la edad. Las infecciones son más comunes en los ancianos. Sistema integumentarioLas células epidérmicas se reemplazan con menos frecuencia, la piel se afloja y arruga, el tejido adiposo de la cara y las manos disminuye, la sensibilidad al frío aumenta, hay pérdida y degeneración de fibras en la dermis (colágeno y elastina), el cuerpo es menos capaz de adaptarse al aumento de la temperatura, hay menos vasos sanguíneos y glándulas sudoríparas, las canas del cabello y la piel se vuelve más pálida, los melanocitos disminuyen, el cabello se hace más delgado, el número de folículos pilosos disminuye. Sistema muscularEl tejido muscular se deteriora y es reemplazado por tejido conectivo o grasa, los músculos pierden fuerza, hay menos mitocondrias en las células musculares, la resistencia disminuye debido a una menor cantidad de mitocondrias, la degeneración de la unión neuromuscular y la disminución de la respuesta y la función general. Sistema nerviosoLas células cerebrales mueren y no son reemplazadas. El aprendizaje, la memoria y el razonamiento disminuyen. La corteza cerebral del cerebro se encoge. Los reflejos son lentos. Hay una disminución en la producción de neurotransmisores. La enfermedad de Alzheimer ocurre en las personas de edad avanzada. Sistema reproductivoFemenino: La menopausia ocurre entre los 45 y 55 años de edad y causa el cese de los ciclos ovárico y uterino, por lo que los óvulos ya no son liberados, y hormonas como el estrógeno y la progesterona ya no se producen.Se presenta osteoporosis y arrugas en la piel, y existe un mayor riesgo de ataque cardíaco. Hombres: Posible disminución del nivel de testosterona después de los 50 años; agrandamiento de la próstata; disminución de la producción de espermatozoides; impotencia y disminución del deseo sexual. Sistema respiratorio: disminuye la capacidad respiratoria, disminuye la eficiencia del intercambio gaseoso, se engruesan los capilares, se pierde elasticidad en los músculos de la caja torácica y aumenta el riesgo de infecciones como la neumonía. Sistema esqueléticoEl cartílago se calcifica, se vuelve duro y quebradizo, los huesos se vuelven más delgados y débiles, la reabsorción ósea ocurre más rápido que la creación de un nuevo hueso (pérdida de la matriz ósea), y se requiere más tiempo para que los huesos sanen si se rompen. Sistema urinarioEl tamaño y la función de los riñones disminuyen, los desechos se acumulan en la sangre, hay una disminución de la capacidad de la vejiga, se produce incontinencia, la glándula prostática en los hombres está agrandada, aumenta el riesgo de cálculos renales, la necesidad de orinar es más frecuente y las infecciones del tracto urinario son más probables.

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