Cartografía de la geografía de las lenguas

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Geografía para tontos

Por Charles A. Heatwole, Ruth I. Shirey

El idioma es posiblemente el más importante de los universales culturales. No se trata de cuestionar el significado de la religión u otros rasgos; pero el idioma es esencial para comunicar y compartir muchos aspectos de la cultura. El primer paso estándar para analizar la geografía de las lenguas es producir un mapa de las mismas. Por ejemplo, la Figura 1 muestra un mapa de donde el inglés es el idioma principal.

Figura 1: La geografía del inglés se muestra con la sombra oscura.

Como se muestra en la Figura 1, en Gran Bretaña, Australia, Nueva Zelanda, Canadá y los Estados Unidos, el inglés es hablado por la gran mayoría de la población. En otros países, el inglés es hablado sólo por una minoría, aunque puede ser una “lengua oficial”. Dejando a un lado el mapa de”panorama general”, la consideración del lenguaje ofrece la oportunidad de observar y aplicar diversos conceptos de la geografía cultural.

Difusión de las lenguas

El mapa de los países de habla inglesa es en gran medida un producto de la difusión cultural desde Gran Bretaña a través de sus antiguas colonias. La etapa inicial se limitó en gran medida a la difusión de la reubicación. Es decir, un gran número de inmigrantes y funcionarios se trasladaron de Gran Bretaña a las colonias y, por supuesto, se llevaron su idioma con ellos. Una vez allí, se mezclaron en diferentes grados con los pueblos nativos y los inmigrantes que no hablaban inglés, muchos de los cuales adquirieron el inglés por difusión contagiosa – contacto con los angloparlantes.

El inglés goza ahora de la condición de idioma oficial -en el que se tramitan e imprimen los negocios del gobierno, así como del idioma de la educación financiada públicamente- en prácticamente todas las antiguas colonias de Gran Bretaña. En muchos casos, también es la lengua vernácula – la que es hablada por la gente de una localidad en particular. Pero las lenguas oficiales y vernáculas no siempre son las mismas en una zona o región determinada. El inglés, por ejemplo, es el idioma oficial de Estados Unidos y la mayoría de los estadounidenses lo hablan, pero literalmente millones de personas que viven en vecindarios étnicos, reservas indígenas y otros enclaves a lo largo del país hablan un idioma vernáculo diferente. Mira de nuevo la Figura 1 y tendrás la impresión de que todo el mundo en los Estados Unidos, Australia y Nueva Zelanda habla inglés. No es así. La gente en algunas partes de cada país habla un idioma vernáculo diferente.

Muchos países que son ex colonias han adoptado la lengua del colonizador como lengua oficial (o co-oficial) aunque, en muchos casos, sólo una minoría de la población la habla. Algunos ejemplos son el inglés en Ghana y Kenya; el francés en el Senegal y Madagascar; y el portugués en Angola y Mozambique. Por lo general, a las lenguas europeas se les da estatus oficial en el antiguo reino colonial por dos razones:

  • El país contiene numerosos grupos étnicos, algunos de los cuales tienen una historia de fricciones. Elevar una lengua local a la categoría de lengua oficial podría provocar celos e inquietud en otros grupos. El uso de una lengua europea no favorece a nadie y, de hecho, pone a todo el mundo en la misma situación de desventaja.
  • El uso de una lengua europea sirve para promover el comercio internacional más que una lengua local, que no se habla en ningún otro lugar de la Tierra.

Sin embargo, muchos (incluso la mayoría, en algunos casos) de los pueblos nativos de estos países siguen hablando su propia lengua como lengua vernácula. En la mayoría de los casos, el uso de la lengua o lenguas oficiales se concentra en las ciudades y los pueblos más grandes, mientras que la lengua vernácula persiste en los pueblos más pequeños, las aldeas y las zonas rurales. En la medida en que el uso cotidiano de la lengua oficial se “escurre” gradualmente de las zonas urbanas a las rurales, su difusión ejemplifica el proceso de difusión jerárquica.

Comprobación de los efectos físicos

El lenguaje y la geografía física pueden interactuar de varias maneras.

Las dos vías más significativas son la terminología ambiental y los refugios lingüísticos.

Terminología ambiental

Los idiomas tienden a desarrollar vocabularios robustos que pertenecen a las condiciones ambientales observadas localmente, y vocabularios débiles que pertenecen a entornos desconocidos. El inglés, por ejemplo, es débil en la terminología nativa que se refiere a los desiertos, las zonas subárticas, las zonas muy montañosas y otras características que no son comunes en Inglaterra. Así, el inglés ha adoptado terminología ambiental de otros idiomas para describir cosas que el inglés no puede, o al menos no muy bien. Por consiguiente, los diccionarios estándar de inglés ahora incluyen términos como arroyo (del español) para describir arroyos intermitentes en ambientes desérticos, taiga (del ruso) para describir bosques de coníferas de latitudes altas, y fiordo (del noruego) para describir ensenadas de mar escarpadas y talladas glacialmente.

Refugios lingüísticos

Un refugio lingüístico es una zona en la que una lengua está aislada de los cambios externos debido a su lejanía, o los restos de un lugar en el que se sigue hablando una lengua que antes estaba muy extendida. Actuando como barreras físicas, los aspectos del entorno físico han servido para aislar a los hablantes de varios idiomas y así preservar sus lenguas nativas de los agentes externos de cambio. Históricamente, las zonas muy boscosas y extremadamente montañosas han servido para ese propósito.

Las lenguas tradicionales galés e irlandés, por ejemplo, en un tiempo parecían estar al borde de la extinción, relegadas a remotas penínsulas, islas y valles en sus tierras natales tras el ataque de los ingleses. Sin embargo, las aspiraciones nacionalistas y la conciencia del patrimonio han dado lugar a campañas para resucitar estas lenguas y promover su uso cotidiano. Un elemento central de estos esfuerzos han sido los recursos humanos – hablantes nativos – muchos de los cuales provienen de aldeas y granjas situadas en zonas de refugio lingüístico.

Jugar al juego de los nombres de los paisajes

El idioma puede proporcionar un carácter cultural tanto al entorno físico como a las personas. Por ejemplo, ¿qué tienen en común Nueva Jersey, Lake Okeechobee, Baton Rouge y El Paso? La respuesta es que todos son topónimos o nombres de lugares. La gente en todo el mundo tiene el hábito de nombrar las características del paisaje, ya sean montañas, colinas, ríos, lagos, bahías, mares, desiertos, bosques, ciudades, pueblos, calles…. la lista es interminable. La toponimia, el estudio de los topónimos, puede proporcionar diversas perspectivas geográficas. Según las cuatro localidades mencionadas, los topónimos nos pueden decir algo acerca de la procedencia de los colonos, quiénes vivían aquí y qué idioma hablaban los colonos. Los topónimos también pueden decirnos algo sobre distribuciones religiosas pasadas. Los colonos católicos en América del Norte, por ejemplo, tenían propensión a otorgar nombres religiosos a sus asentamientos más que los protestantes, sin duda en parte para solicitar el favor protector del Todopoderoso en un entorno fronterizo a menudo difícil. Así, abundan los pueblos llamados así por los santos, especialmente en Quebec y California (San Diego, Santa Bárbara, San José, San Francisco, etc.).

Los nombres de los lugares también pueden proporcionar ideas filosóficas. Por ejemplo, hace aproximadamente dos siglos la cultura estadounidense se vio afectada por el Renacimiento Clásico, que implicó una nueva reverencia por la antigua Grecia y Roma. Una manifestación es la existencia en el norte del estado de Nueva York de literalmente docenas de ciudades y pueblos que fueron nombrados o renombrados de acuerdo con el tema clásico. Algunos ejemplos son Siracusa, Roma, Utica, Ítaca y Rómulo.

Una de las cosas más enloquecedoras de los topónimos es que pueden ser literalmente cambiados de la noche a la mañana, haciendo que millones de mapas y atlas queden obsoletos. El cambio de Birmania a Myanmar y del Zaire al Congo son ejemplos bastante recientes. Antes de su disolución, la URSS contenía unos 20.000 lugares con el nombre de Stalin: montañas, ciudades, callejones, lo que se dice (literalmente). Cuando el legado de Stalin cayó repentinamente en desuso, también lo hicieron los topónimos en su honor. Quedan pocos.

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