Ciencias Ambientales: Agua subterránea – maniquíes

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Por Alecia M. Spooner

El agua dulce que fluye a través de las rocas y los espacios abiertos debajo de la superficie de la Tierra es conocida en la ciencia ambiental como agua subterránea. La mayor parte del agua dulce a la que la gente accede es agua subterránea, que fluye bajo tierra.

Aunque el suelo sobre el que se camina es sólido, los espacios entre las partículas de sedimentos, o incluso dentro de ciertos tipos de rocas, permiten que el agua se mueva desde la superficie hacia espacios de almacenamiento subterráneos llamados acuíferos. Esta figura ilustra dos tipos de acuíferos:

  • Acuíferos no confinados: El agua de un acuífero no confinado se almacena en rocas permeables y sedimentos a través de los cuales puede fluir libremente. Por lo tanto, el agua en este tipo de acuífero puede fluir hacia las raíces de las plantas o burbujear hacia la superficie como un manantial, siendo el nivel freático el límite entre la roca y el sedimento llenos de agua de un acuífero y la roca y el sedimento seco que se encuentran sobre él. Agua que se filtra al suelo a través de la capa freática cuando llueve, se rellena o se recarga, el agua subterránea en acuíferos no confinados.
  • Acuíferos confinados: Los acuíferos confinados están rodeados por capas impermeables de roca que no permiten que el agua se mueva a través de ellos. Así, los acuíferos confinados crean contenedores de almacenamiento subterráneo para el agua que contienen. Debido a que las capas de roca impermeable rodean los acuíferos confinados, tienen un área específica de recarga, donde el agua dulce de las lluvias puede entrar y rellenar el acuífero Crédito: Ilustración por Lisa Reed

Para extraer el agua subterránea almacenada en ambos tipos de acuíferos, la gente excava pozos. Desafortunadamente, la tasa de recarga de la mayoría de los acuíferos subterráneos es mucho más lenta que la tasa de extracción a través de pozos para satisfacer las necesidades humanas de agua. Como resultado, muchos de los pozos existentes son ahora pozos secos, donde no se puede extraer más agua, y se forman conos de depresión en la capa freática.

Un cono de depresión es un área donde el nivel freático se hunde porque el agua ha sido extraída de esa área del acuífero más rápido de lo que podría ser recargada.

La extracción de agua subterránea de los acuíferos más rápido de lo que se puede recargar puede dar lugar a intrusiones de agua salada en las regiones costeras, donde el agua dulce subterránea entra en contacto con el agua salada del océano cercano. Cuando se produce un cono de depresión, el espacio creado por la extracción de agua dulce puede llenarse con agua salada en lugar de agua subterránea dulce, de ahí el nombre de intrusión de agua salada.

Esta figura muestra un cono de depresión y una intrusión de agua salada.

Después de que el agua salada ha penetrado en un acuífero, el acuífero ya no es una fuente de agua dulce para las personas y los ecosistemas que dependen de él.

Crédito: Ilustración por Lisa Reed

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