Fundamentos de las Externalidades en la Economía Empresarial

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Por Robert J. Graham

En la economía de gestión, las externalidades se refieren a los efectos beneficiosos o perjudiciales realizados por individuos o terceros que no están directamente involucrados en el intercambio del mercado. Así, una externalidad es un coste (en el caso de una externalidad negativa) o un beneficio (en el caso de una externalidad positiva) que no se refleja en el precio del bien.

Externalidades negativas: El ejemplo de la contaminación

Las externalidades negativas dan lugar a costes sociales superiores a los costes reales que paga la empresa. Como consecuencia, las empresas producen una mayor cantidad de producción de la que es socialmente óptima. La regulación gubernamental intenta internalizar esos costos para la empresa, resultando en decisiones de producción que representan verdaderos costos de recursos.

La oferta de productos básicos describe la relación entre la cantidad suministrada del bien y el precio que los productores están dispuestos a aceptar por ese bien. Por lo tanto, debido a que algunos costos no son pagados por los productores cuando hay externalidades negativas, están dispuestos a aceptar un precio que es más bajo de lo que sería necesario si todos los costos estuvieran incluidos.

Un ejemplo de externalidad negativa es la contaminación. Un pescador que no consume el producto de una empresa experimenta una externalidad negativa si la contaminación de la empresa afecta negativamente a la pesca. El pescador incurre en un costo, aunque no es un consumidor del producto de esa empresa.

La ilustración muestra un mercado perfectamente competitivo. Si no hay externalidades, el nivel de producción de equilibrio, QE, correspondiente a la intersección de las curvas de demanda y oferta del mercado, representa el nivel de producción socialmente óptimo.

Sin embargo, cuando la contaminación u otra externalidad negativa está presente, la curva de oferta del mercado no representa el verdadero costo de producción del bien. El coste real está representado ahora por la curva de oferta que incluye la externalidad.

En esta situación, el costo social del bien es igual a las curvas de costo marginal de las empresas representadas por la oferta del mercado más el costo marginal de la externalidad negativa. Como consecuencia, el coste social marginal da lugar a una curva de oferta real, con una externalidad superior a la oferta del mercado.

Suponiendo que la curva de demanda siga siendo la misma, el nivel de producción socialmente óptimo del mercado es la EQ correspondiente a la intersección de la demanda y la curva de oferta con la externalidad. El precio que los consumidores pagan para cubrir el coste total de producción es PS.

El propósito de la regulación gubernamental es reducir la producción de mercado de la EEC al nivel socialmente óptimo, la EQ. Para lograr este objetivo, el gobierno debe internalizar el costo de la externalidad negativa para la empresa. Esto se logra a través de varios métodos, tales como multas, regulaciones que requieren diferentes técnicas de producción o impuestos.

Externalidades positivas: El ejemplo de la miel

Mientras que las externalidades negativas generan costes sociales superiores a los costes reales pagados por la empresa, existen externalidades positivas cuando los individuos reciben beneficios no compensados a través del consumo del bien por parte de otra persona. Las externalidades positivas hacen que las empresas produzcan una cantidad de producción inferior a la óptima desde el punto de vista social. La regulación gubernamental intenta compensar a las empresas por esos beneficios, lo que resulta en decisiones de producción que reconocen el verdadero valor del bien para la sociedad.

La demanda de productos básicos describe la relación entre la cantidad demandada del bien y el precio que los consumidores están dispuestos y son capaces de pagar por el bien. Por lo tanto, el precio representa el valor de una unidad adicional del bien para los consumidores. Sin embargo, si otros individuos reciben beneficios -aunque no sean parte de la transacción de mercado-, esos beneficios no están incluidos en la curva de demanda que enfrenta la firma.

La miel es un ejemplo de un bien con externalidades positivas. La demanda del mercado de miel se basa en el precio que los individuos están dispuestos a pagar para consumir el producto. Sin embargo, las abejas que producen miel también polinizan las flores y otras plantas. El apicultor no recibe ninguna compensación por este beneficio.

Si el apicultor recibiera una compensación, el apicultor podría inclinarse a tener más abejas, lo que llevaría a una mayor polinización de las plantas, así como a una mayor cantidad de miel.

La siguiente ilustración muestra un mercado perfectamente competitivo con una externalidad positiva. Si no hay externalidades, el nivel de producción de equilibrio, QE, y el precio, PE, correspondiente a la intersección de la curva de demanda de mercado y la curva de oferta, representa el nivel de producción socialmente óptimo.

La presencia de una externalidad positiva, sin embargo, significa que la curva de demanda del mercado no representa el verdadero valor del bien para la sociedad. Con una externalidad positiva, la demanda real es superior a la demanda del mercado. Esta mayor demanda incorpora el beneficio o valor añadido de la externalidad positiva.

El nivel de producción socialmente óptimo resultante corresponde a la intersección de la nueva curva de demanda con la externalidad positiva y la curva de oferta del mercado, lo que da como resultado una cantidad socialmente óptima de QS y PS de precios.

La intervención del gobierno busca aumentar la producción de mercado al nivel socialmente óptimo. Para llevar a cabo esta tarea, el gobierno puede subsidiar al productor para reflejar la externalidad positiva.

En el caso de la miel, el gobierno puede aplicar un impuesto sobre las plantas y las semillas y utilizar los ingresos fiscales para pagar a los apicultores un subsidio basado en el número de colmenas que tienen. Con la subvención, los apicultores tienen un incentivo para tener más colmenas y abejas.

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