La Decimoséptima Enmienda de la Constitución de los Estados Unidos: Elección del Senado

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Por Michael Arnheim

Los autores de la Constitución no confiaban en la gente. En virtud de la Constitución original, sin enmiendas, la Cámara de Representantes era el único órgano elegido directamente. Antes de la decimoséptima enmienda, la Sección 3 del Artículo I disponía que

El Senado tenía la intención de equilibrar la Cámara de dos maneras:

  • Al favorecer a los estados más pequeños, porque cada estado, independientemente de su tamaño, tiene derecho a dos senadores. California, con una población de 36 millones de habitantes, tiene dos senadores, y Wyoming, con algo más de medio millón, también tiene dos senadores.
  • Al ser seleccionados por las legislaturas estatales en lugar de ser elegidos directamente por el pueblo.

Los senadores de Estados Unidos fueron vistos originalmente como embajadores de sus estados. Los estados mantuvieron a sus senadores con las riendas cerradas y de hecho les instruyeron sobre cómo votar en temas particulares – algo que nunca sucedió con los miembros de la Cámara de Representantes, que no fueron elegidos por las legislaturas de los estados.

El sistema de senadores designados por el Estado funcionó sin problemas al principio, pero en el período previo a la Guerra Civil empezaron a surgir dificultades. Las dos cámaras de una legislatura estatal no siempre estaban de acuerdo en quiénes debían ser los senadores de ese estado. La legislación federal requería que el candidato ganador obtuviera una mayoría (más del 50 por ciento) en la legislatura estatal, pero algunos estados permitían que los candidatos fueran declarados electos cuando sólo tenían una pluralidad de votos en la legislatura (es decir, más que cualquier otro candidato).

En la década de 1850, uno de los escaños del Senado de Indiana estuvo vacante durante dos años debido a la incapacidad de los demócratas y el incipiente Partido Republicano para trabajar juntos. La situación empeoró mucho a medida que el siglo XIX llegaba a su fin. Entre 1891 y 1905, hubo no menos de 45 estancamientos en 20 estados. Durante cuatro años Delaware tuvo sólo un senador. En algunos estados, la legislatura dejó la elección de los senadores a un referéndum popular.

Entre 1893 y 1902, la presión popular aumentó para que el Senado fuera elegido directamente, y cada año se proponía una enmienda constitucional a tal efecto en el Congreso sólo para ser derrotada, lo que no es sorprendente, en el Senado. Para 1913, la presión sobre el Congreso era tal que sólo se necesitaba un estado más para convocar una convención constitucional nacional.

La perspectiva de una convención nacional siempre ha aterrorizado al Congreso, porque una vez que una convención fue convocada no había garantía de que se limitara a considerar la única enmienda que la había traído a la existencia. Bien podría convertirse en un “cañón suelto” que destruiría todo el tejido cuidadosamente elaborado de la Constitución. La perspectiva de una convención nacional impulsó rápidamente al Congreso a la acción en 1913, y lo que se convirtió en la Decimoséptima Enmienda pronto fue ratificado, simplemente disponiendo la elección directa de senadores por el pueblo de cada estado.

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